O que são recifes de coral?

  • Phillip Hopkins
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Os recifes de coral são grandes estruturas subaquáticas compostas por esqueletos de invertebrados marinhos coloniais chamados corais. As espécies de corais que constroem os recifes são conhecidas como corais hermatípicos, ou "duros", porque extraem carbonato de cálcio da água do mar para criar um exoesqueleto duro e durável que protege seus corpos moles em forma de bolsa. Outras espécies de corais que não estão envolvidas na construção do recife são conhecidas como corais “moles”. Esses tipos de corais são organismos flexíveis que costumam se assemelhar a plantas e árvores e incluem espécies como fãs do mar e chicotes do mar, de acordo com a Coral Reef Alliance (CORAL), uma organização ambiental sem fins lucrativos.

Cada coral individual é conhecido como pólipo. Os pólipos de coral vivem nos exoesqueletos de carbonato de cálcio de seus ancestrais, adicionando seu próprio exoesqueleto à estrutura de coral existente. À medida que os séculos passam, o recife de coral cresce gradualmente, um minúsculo exoesqueleto de cada vez, até se tornarem características massivas do ambiente marinho.

Os corais são encontrados em todos os oceanos do mundo, desde as Ilhas Aleutas, na costa do Alasca, às quentes águas tropicais do Mar do Caribe. Os maiores recifes de coral são encontrados nas águas claras e rasas dos trópicos e subtrópicos. O maior desses sistemas de recifes de coral, a Grande Barreira de Coral na Austrália, tem mais de 1.500 milhas de comprimento (2.400 quilômetros).

Os cientistas exploraram apenas cerca de 20 por cento do fundo do oceano, de acordo com a Administração Oceânica e Atmosférica Nacional (NOAA). Como tal, os exploradores do oceano continuam a descobrir recifes de coral até então desconhecidos que provavelmente existiram por centenas de anos.

A vida do coral

Existem centenas de espécies diferentes de corais, de acordo com o CORAL. Os corais têm uma gama deslumbrante de formas e cores, desde corais cerebrais redondos e dobrados (nomeados por sua semelhança com o cérebro humano) a altos e elegantes chicotes e leques do mar que se parecem com árvores ou plantas intrincadas e com cores vibrantes.

Os corais pertencem ao filo cnidaria (pronuncia-se ni-DAR-ee-uh), um grupo que inclui medusas, anêmonas, man o 'war português e vários outros invertebrados marinhos gelatinosos e picantes.

Os corais se alimentam de uma de duas maneiras. Algumas espécies capturam pequenas espécies marinhas, como peixes e plâncton, usando tentáculos nas bordas externas de seus corpos. A maioria dos corais, no entanto, depende de algas chamadas zooxantelas para fornecer energia por meio da fotossíntese.

Os corais têm uma relação simbiótica, ou mutuamente benéfica, com as zooxantelas, de acordo com a Agência de Proteção Ambiental dos Estados Unidos (EPA). Essas algas vivem dentro do corpo do pólipo de coral, onde se fotossintetizam para produzir energia para si mesmas e para os pólipos. Os pólipos, por sua vez, fornecem um lar e dióxido de carbono para as algas. Além disso, as zooxantelas fornecem ao coral suas cores vivas - a maioria dos corpos dos pólipos de coral são claros e incolores sem zooxantelas.

Algumas espécies de coral, como o coral-cérebro, são hermafroditas, o que significa que produzem óvulos e espermatozóides ao mesmo tempo. A reprodução sexual ocorre durante um evento de desova em massa de corais que, para algumas espécies, ocorre apenas uma vez por ano.

Outras espécies, como o coral elkhorn, são gonocóricas, o que significa que criam colônias compostas por todos os machos ou todas as fêmeas. Dentro de cada colônia de coral, todos os pólipos produzirão apenas ovos ou apenas esperma. Para uma reprodução bem-sucedida, a colônia deve contar com uma colônia vizinha que produz a outra célula reprodutiva.

O mundo dos recifes de coral

A maioria dos substanciais recifes de coral encontrados hoje têm entre 5.000 e 10.000 anos, de acordo com o CORAL. Eles são mais frequentemente encontrados em águas quentes, claras e rasas, onde há bastante luz do sol para nutrir as algas de que os corais se alimentam.

Os recifes de coral cobrem menos de 1 por cento do fundo do oceano - todos os recifes combinados equivaleriam a uma área de cerca de 110.000 milhas quadradas (285.000 km quadrados), apenas cerca do tamanho do estado de Nevada. No entanto, eles estão entre os ecossistemas mais produtivos e diversos da Terra.

Cerca de 25 por cento de todas as espécies marinhas conhecidas dependem dos recifes de coral para alimentação, abrigo e reprodução. Às vezes referidos como "as florestas tropicais do mar" por sua biodiversidade, os recifes de coral são o habitat principal para mais de 4.000 espécies de peixes, 700 espécies de corais e milhares de outras plantas e animais, de acordo com CORAL.

Os recifes de coral são normalmente divididos em quatro categorias, de acordo com o CORAL: recifes em franja, recifes de barreira, recifes em manchas e atóis. Recifes em franja são os recifes mais comumente vistos e crescem perto da costa. Os recifes de barreira diferem dos recifes de orla por serem separados do litoral por lagoas mais profundas e mais largas. Os recifes remendados normalmente crescem entre as franjas e as barreiras de recifes na plataforma da ilha ou plataforma continental. Os anéis de coral que formam os atóis criam lagoas protegidas no meio dos oceanos, normalmente em torno de ilhas que afundaram de volta no oceano.

Os recifes de coral não são apenas bonitos, eles são ecossistemas incrivelmente diversos. (Crédito da imagem: Dan Norton Coral.org)

Recifes de coral sob cerco

Os recifes de coral são habitats marinhos críticos dos quais dependem muitas espécies oceânicas. Além disso, os recifes de coral fornecem cerca de US $ 30 bilhões anuais em benefícios econômicos diretos para as pessoas em todo o mundo por meio de alimentos, pesca e turismo, de acordo com a Hopkins Marine Station da Stanford University.

Mas os recifes de coral estão ameaçados por várias ameaças.

A crescente acidificação do oceano - causada quando os oceanos absorvem imensas quantidades de dióxido de carbono liberado na atmosfera através da queima de combustíveis fósseis - inibe a capacidade dos corais de produzirem os exoesqueletos de carbonato de cálcio de que dependem para se abrigar.

A poluição da água também está causando estragos nos recifes de coral. Pesticidas e fertilizantes agrícolas, óleo e gasolina, descarga de esgoto e sedimentos de paisagens erodidas tornam difícil para o coral prosperar e, portanto, danificam as relações complexas que existem entre as plantas, corais e outros animais que fazem parte do ecossistema do recife.

À medida que as temperaturas dos oceanos aumentam devido ao aquecimento global, os pólipos de coral expelem as zooxantelas das quais dependem para se alimentar. Depois que as zooxantelas desaparecem, o coral perde sua cor brilhante, e tudo o que se vê é o exoesqueleto branco; isso é conhecido como branqueamento de coral. Colônias de corais sujeitas a branqueamento geralmente morrem, de acordo com CORAL.

Práticas de pesca como a pesca com cianeto (borrifar cianeto na água atordoa os peixes para torná-los mais fáceis de serem capturados), "pesca explosiva" com explosivos e pesca excessiva com traineiras podem destruir um recife de coral de mil anos em questão de minutos.

"A sobrepesca, a acidificação dos oceanos e a poluição estão empurrando os recifes de coral para o esquecimento", escreveu Roger Bradbury, ecologista da Universidade Nacional Australiana em Canberra, em seu artigo de opinião no New York Times. "Cada uma dessas forças sozinha é totalmente capaz de causar o colapso global dos recifes de coral; juntas, elas garantem isso."

O futuro da Grande Barreira de Corais

O maior recife de coral do mundo, a Grande Barreira de Corais, é o lar de pelo menos 400 espécies individuais de coral e milhares de diferentes espécies de peixes, moluscos, cobras marinhas, tartarugas marinhas, baleias, golfinhos, pássaros e muito mais. Tal como acontece com os outros recifes de coral do mundo, este incrível hotspot ecológico está sob ameaça.

Uma onda de calor em 2016 fez com que uma grande porcentagem dos corais na Grande Barreira de Corais passasse por severo branqueamento e morte. Um estudo de 2018 na revista Nature Communications descobriu que apenas no terço norte do recife, mais de 60 por cento dos corais de águas rasas (aqueles abaixo de 49 pés, ou 15 metros) experimentaram algum grau de branqueamento, e 30 por cento do coral morreu. O estudo também descobriu que mesmo nas áreas mais profundas e menos exploradas do recife (até cerca de 131 pés ou 40 m), quase 40 por cento dos corais tiveram pelo menos branqueamento parcial.

Recifes saudáveis ​​levam a oceanos saudáveis, e oceanos saudáveis ​​são vitais para toda a vida na Terra. A destruição que enfrenta não apenas a Grande Barreira de Corais, mas também todos os recifes do mundo, pode levar à extinção de milhares de espécies de vida marinha. Por sua vez, as costas atualmente protegidas por recifes inundariam mais facilmente durante as tempestades, algumas ilhas e países de baixa altitude desapareceriam sob a água e a indústria de US $ 30 bilhões fornecida pelos recifes de coral poderia entrar em colapso.

O governo australiano apresentou um plano de longo prazo para sustentar a Grande Barreira de Corais. O plano descreve os esforços para reduzir significativamente e, eventualmente, eliminar o despejo de materiais e produtos químicos, reduzir a pesca e a caça furtiva e monitorar a qualidade da água do escoamento direcionado para o recife.

Também há muitas tentativas de reconstruir o recife. Os cientistas estão trabalhando para criar espécies mais fortes de corais que são menos suscetíveis às águas mais quentes e crescem em um ritmo acelerado, relatou o New York Times. Eles cultivam várias espécies de corais no laboratório e os colocam em ambientes experimentais projetados para refletir a temperatura prevista e a acidez do oceano daqui a décadas.

Outro grupo de ecologistas de recifes de coral está fazendo experiências com o cultivo de corais em estruturas de aço colocadas sobre as partes danificadas de um recife. Correntes elétricas enviadas através das estruturas de aço aceleram o crescimento dos corais em três a quatro vezes, relatou a New Scientist. É possível que esta técnica ajude a reconstruir o recife e torne o coral mais propenso a sobreviver a eventos de branqueamento.




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